13 Σεπτεμβρίου 2022

«Αθάνατες μέδουσες» | Τα πλάσματα που δίνουν απαντήσεις στην ανθρώπινη γήρανση

Αφού φτάσουν στην ωριμότητα, αυτά τα πλάσματα των βαθέων υδάτων μπορούν να επιστρέψουν σε νεανικό στάδιο και να επαναλάβουν τον κύκλο ζωής τους
Αφού φτάσουν στην ωριμότητα, αυτά τα πλάσματα των βαθέων υδάτων μπορούν να επιστρέψουν σε νεανικό στάδιο και να επαναλάβουν τον κύκλο ζωής τους

Στους ωκεανούς σε όλο τον κόσμο, ένα μικροσκοπικό είδος μέδουσας—μικρότερο από το νύχι στο ροζ δάχτυλο—εμφανίζει αξιοσημείωτες ικανότητες που αψηφούν τον θάνατο. Αφού φτάσει σε σεξουαλική ωριμότητα, αυτή η μέδουσα μπορεί να επιστρέψει στο νεανικό της στάδιο και να ωριμάσει ξανά - ένα κατόρθωμα που θα έμοιαζε με μια πεταλούδα που μετατρέπεται ξανά σε κάμπια και μετά μεταμορφώνεται ξανά σε πεταλούδα.

Ο κύκλος ζωής του πλάσματος των βαθέων υδάτων θα μπορούσε θεωρητικά να επαναλαμβάνεται επ `αόριστον, κερδίζοντας αυτό το είδος, που ονομάζεται Turritopsis dohrnii, ένα παρατσούκλι: η «αθάνατη μέδουσα».

«Γνωρίζουμε ότι αυτό το είδος μπορεί να κάνει μια μικρή εξελικτική απάτη για ίσως 15-20 χρόνια», λέει ο Monty Graham, ειδικός στις μέδουσες και διευθυντής του Ινστιτούτου Ωκεανογραφίας της Φλόριντα, Julie Steenhuysen. Αλλά σε μια νέα μελέτη, οι ερευνητές εξέτασαν τα γονίδια του ζώου για να ανακαλύψουν πώς επιτυγχάνει αυτό το εξαιρετικό κατόρθωμα.

Στο άρθρο που δημοσιεύτηκε στο Proceedings of the National Academy of Sciences, μια ομάδα ερευνητών από το Πανεπιστήμιο του Οβιέδο στην Ισπανία χαρτογράφησε τη γενετική αλληλουχία της μέδουσας, αποκαλύπτοντας «βασικούς μοριακούς μηχανισμούς πίσω από την αναζωογόνηση του T. dohrnii», γράφουν οι επιστήμονες. Οι ερευνητές λένε ότι το έργο τους θα μπορούσε να βοηθήσει στην προώθηση της υγείας των ηλικιωμένων ανθρώπων.

Όπως μια τυπική μέδουσα, η «αθάνατη» T. dohrnii ξεκινά τη ζωή της ως προνύμφη που επιπλέει ελεύθερα. Βρίσκει μια σκληρή επιφάνεια για να προσκολληθεί, όπως ένα βράχο ή κέλυφος, και ωριμάζει σε διακλαδισμένο πολύποδα που μοιάζει με φυτό. Από εκεί, πολλές νεαρές μέδουσες ξεφυτρώνουν από τον πολύποδα και μετατρέπονται σε μέδουσες ή ενήλικες.

Αλλά εδώ είναι η διαφορά: Όταν μια ενήλικη «αθάνατη μέδουσα» πάθει ζημιά ή στρες, αντί να πεθάνει, απορροφά τα δικά της πλοκάμια και γίνεται μια σταγόνα που κατακάθεται στον πυθμένα της θάλασσας, σύμφωνα με το Μουσείο Φυσικής Ιστορίας. Την επόμενη μιάμιση μέρα, αυτή η σταγόνα γίνεται ένας νέος πολύποδας, ο οποίος μπορεί στη συνέχεια να σχηματίσει περισσότερους μυελούς. Έτσι, αν και  η T. dohrnii μπορεί να υποκύψει σε ένα αρπακτικό, μπορεί να αποτρέψει το θάνατο από γεράματα.

Η νέα μελέτη συνέκρινε την T. dohrnii με το T. rubra, ένα συγγενικό είδος μέδουσας που γερνάει κανονικά. Σε σύγκριση με το συγγενή της, οι ερευνητές βρήκαν, την «αθάνατη μέδουσα» να έχει διπλάσια ποσότητα γονιδίων που επιδιορθώνουν και προστατεύουν το DNA, γράφει ο Jason P. Dinh για το New Scientist. Αυτό επιτρέπει στην T. dohrnii να παράγει περισσότερες πρωτεΐνες αποκατάστασης.

Οι συγγραφείς βρήκαν επίσης διαφορές σε πολλά άλλα γονίδια, συμπεριλαμβανομένων εκείνων που σχετίζονται με την αντιγραφή και τον πληθυσμό βλαστοκυττάρων. Οι «αθάνατες μέδουσες» είχαν μεταλλάξεις που διατήρησαν τα τελομερή ή αλληλουχίες DNA που προστατεύουν το άκρο ενός χρωμοσώματος και συνήθως μικραίνουν με την ηλικία, γράφει το New Scientist. Αυτές οι διαφορές μπορεί να είναι το κλειδί για την αθανασία της μέδουσας.

«Το πιο ενδιαφέρον πράγμα είναι ότι δεν είναι ένα ενιαίο μοριακό μονοπάτι… Είναι ένας συνδυασμός πολλών από αυτούς», είπαν οι Adams Otis και Alyssa Lukpat. «Αν θέλουμε να αναζητήσουμε μια επέκταση της διάρκειας της υγείας, δεν μπορούμε να επικεντρωθούμε μόνο σε ένα μονοπάτι. Αυτό δεν θα είναι αρκετό. Πρέπει να δούμε πολλά από αυτά και πώς συνεργάζονται».

Οι ερευνητές λένε ότι το εύρημα θα μπορούσε να βοηθήσει τους ανθρώπους - αλλά όχι με τον ίδιο ακριβώς τρόπο. «Είναι λάθος να πιστεύουμε ότι θα έχουμε αθανασία όπως αυτή η μέδουσα, γιατί δεν είμαστε μέδουσες», λέει στη Wall Street Journal.

Ωστόσο, οι συγγραφείς ελπίζουν ότι η έρευνά τους θα μπορούσε να βοηθήσει «να βρούμε καλύτερες απαντήσεις στις πολλές ασθένειες που σχετίζονται με τη γήρανση που μας κατακλύζουν σήμερα», λέει ο συγγραφέας Carlos Lοpez-Otιn, βιοχημικός και μοριακός βιολόγος στο Πανεπιστήμιο του Oviedo, σε μια δήλωσή του. Η καλύτερη κατανόηση αυτών των γονιδίων των μεδουσών θα μπορούσε να εμπνεύσει αναγεννητικά φάρμακα για τον άνθρωπο, σύμφωνα με τον New Scientist.

Απαιτείται περισσότερη έρευνα για την περαιτέρω κατανόηση της διαδικασίας γήρανσης αυτής της μέδουσας. Για παράδειγμα, δεν είναι ακόμα σαφές εάν οι νέες ενήλικες μέδουσες είναι τα ίδια άτομα που ήταν πριν επιστρέψουν στο στάδιο των πολύποδών τους, γράφει ο Lonnie Lee Hood. 

«Είναι ένα από αυτά τα έγγραφα που πιστεύω ότι θα ανοίξουν μια πόρτα σε μια νέα γραμμή μελέτης που αξίζει να συνεχιστεί» συμπληρώνει.